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La laguna legal británica continúa sancionando el matrimonio infantil

UK Parliament. Photo credit: This Parliamentary Copyright image is reproduced with the permission of Parliament

Actualizado el 27 de febrero de 2017 (publicado originalmente el 20 de octubre de 2016)

15 millones de niñas menores de 18 años se casan cada año en todo el mundo. El impacto de casarse a una edad tan temprana es el mismo sin importar en qué país viva. Las niñas corren el riesgo de abandonar la escuela, tener relaciones sexuales a menudo sin consentimiento o anticoncepción y una miríada de consecuencias relacionadas con la salud que acompañan al embarazo adolescente. Para algunos, la frase “matrimonio infantil” evoca imágenes de una niña muy joven que vive en el mundo en desarrollo y se casa con un hombre mucho mayor. Esto sucede, pero en realidad, el matrimonio infantil es más complejo que eso y atraviesa todas las regiones, religiones y culturas. Es un problema global y también ocurre en el Reino Unido. Más sorprendentemente está escrito en la ley británica.

Aunque la edad legal oficial para contraer matrimonio en Inglaterra, Gales e Irlanda del Norte es de 18 años, los niños pueden casarse a partir de los 16 con el consentimiento de los padres. En Escocia, la edad legal para contraer matrimonio es de 16 años. En algunas comunidades del Reino Unido, esto puede resultar en un matrimonio infantil forzado en el que los padres pueden dar su consentimiento en nombre de sus hijos. El Ministerio del Interior estima que entre 5.000 y 8.000 personas corren el riesgo de ser obligadas a contraer matrimonio cada año en el Reino Unido. En 2013, la línea de ayuda de la Unidad de Matrimonio Forzado del Reino Unido se ocupó de 1.302 casos de matrimonio forzado; El 40% de las llamadas recibidas se referían a menores.

Un proyecto de ley para rectificar esta injusticia había pasado por la Cámara de los Lores en 2016. Sin embargo, no pudo pasar a la Cámara de los Comunes en la sesión actual ya que no había más espacio para los proyectos de ley de los miembros privados. Como resultado, se volverá a presentar en la Cámara de los Lores a mediados de 2017. La baronesa Jenny Tonge, ex diputada demócrata liberal, está apoyando este proceso. El matrimonio y la sociedad civil (edad mínima) en el proyecto de ley de miembros privados del Reino Unido propone que la cláusula de consentimiento de los padres se elimine de la ley para que los 18 años sea la única edad legal para contraer matrimonio y la unión civil.

Es frustrante que se hayan rechazado los esfuerzos anteriores para enmendar la ley existente. Se rumoreaba que esto se debía a que algunos de los que abogaban por reducir la edad para votar en el Reino Unido a 16 años sintieron que aumentar la edad legal para contraer matrimonio estaba en conflicto con sus esfuerzos. Realmente debería ser evidente que votar y casarse son muy diferentes; El matrimonio es una decisión vital importante para la que los niños no están preparados ni emocional ni físicamente. Las vidas de miles de niños en el Reino Unido no deberían verse envueltas en las disputas de Westminster.

También es importante darse cuenta de que el Reino Unido tiene el deber de vivir según los mismos estándares que desea defender en el mundo en desarrollo. El Departamento de Desarrollo Internacional invirtió recientemente 36 millones de libras esterlinas en un proyecto para acelerar la acción para poner fin al matrimonio infantil en 12 países de alta prevalencia. En Bangladesh, que tiene el segundo número absoluto más alto de matrimonio infantil en el mundo (poco menos de 4 millones), se dice que los grupos de presión están usando la ley actual del Reino Unido como un ejemplo de por qué debería reducirse la edad legal para contraer matrimonio. Además de intentar erradicar el matrimonio infantil en todo el mundo, también es fundamental que el Reino Unido cumpla con las normas internacionales de derechos humanos en casa para poner fin a esta práctica nociva.