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La brecha legal británica continúa sancionando el matrimonio infantil

UK Parliament. Photo credit: This Parliamentary Copyright image is reproduced with the permission of Parliament

Actualizado el 27 de febrero de 2017 (publicado originalmente el 20 de octubre de 2016)

15 millones de niñas menores de 18 años se casan cada año en todo el mundo. El impacto de casarse a una edad tan temprana es el mismo, sin importar en qué país vivas. Las niñas corren el riesgo de abandonar la escuela, la actividad sexual a menudo sin consentimiento o anticoncepción, y una gran cantidad de consecuencias relacionadas con la salud que acompañan al embarazo adolescente. Para algunos, la frase "matrimonio infantil" evoca imágenes de una niña muy pequeña, que vive en el mundo en desarrollo, se casa con un hombre mucho mayor. Esto sucede, pero en realidad, el matrimonio infantil es más complejo que eso y abarca todas las regiones, religiones y culturas. Es un problema global y también ocurre en el Reino Unido. Más sorprendentemente está escrito en la ley británica.

Aunque la edad legal oficial para contraer matrimonio en Inglaterra, Gales e Irlanda del Norte es de 18 años, los niños pueden casarse a partir de los 16 años con el consentimiento de los padres. En Escocia, la edad legal para contraer matrimonio es de 16 años. En algunas comunidades en todo el Reino Unido, esto puede resultar en un matrimonio forzado por el cual los padres pueden dar su consentimiento en nombre de sus hijos. El Ministerio del Interior calcula que entre 5,000 y 8,000 personas corren el riesgo de ser obligados a contraer matrimonio cada año en el Reino Unido. En 2013, la línea de ayuda de la Unidad de matrimonio forzado del Reino Unido se ocupó de 1,302 casos de matrimonio forzado; El 40% de las llamadas recibidas corresponden a menores.

Un proyecto de ley para rectificar esta injusticia, había pasado por la Cámara de los Lores en 2016. Sin embargo, no pudo proceder a la Cámara de los Comunes en la sesión actual, ya que no había más espacio para las facturas de los Miembros Privados. Como resultado, será reintroducido en la Cámara de los Lores a mediados de 2017. La baronesa Jenny Tonge, ex diputada liberal demócrata, está apoyando este proceso. El matrimonio y la sociedad civil (edad mínima) en el proyecto de ley de miembro privado del Reino Unido propone que la cláusula de consentimiento de los padres se elimine de la ley para que 18 años sea la única edad legal para el matrimonio y la sociedad civil.

Frustrantemente, los esfuerzos anteriores para enmendar la ley existente han sido rechazados. Se rumoreaba que esto se debía a que algunos de los que abogaban por reducir la edad de votar en el Reino Unido a 16 consideraban que aumentar la edad legal para contraer matrimonio estaba en conflicto con sus esfuerzos. Realmente debería ir sin decir que votar y casarse son muy diferentes; El matrimonio es una decisión importante en la vida para la cual los niños no están preparados emocional y físicamente. Las vidas de miles de niños en el Reino Unido no deberían quedar atrapadas en las peleas de Westminster.

También es importante darse cuenta de que el Reino Unido tiene el deber de cumplir con las mismas normas que desea defender en el mundo en desarrollo. El Departamento para el Desarrollo Internacional recientemente invirtió £ 36 millones en un proyecto para acelerar la acción para terminar con el matrimonio infantil en 12 países de alta prevalencia. En Bangladesh, que tiene el segundo mayor número absoluto de matrimonios infantiles en el mundo (poco menos de 4 millones), se dice que los lobbistas utilizan la ley actual del Reino Unido como un ejemplo de por qué la edad legal para contraer matrimonio allí debe reducirse. Además de tratar de erradicar el matrimonio infantil en todo el mundo, también es crucial que el Reino Unido cumpla con las normas internacionales de derechos humanos en el país para poner fin a esta práctica perjudicial.