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No podemos acabar con el SIDA si no abordamos la desigualdad de género.

Photo credit: Flickr / Felix Clay

Este artículo de opinión se publicó en Stat News en el Día Mundial del SIDA 2017.

Durante casi 30 años, el primer día de diciembre ha ofrecido la oportunidad de unirnos en la lucha contra el VIH / SIDA y resaltar hasta dónde hemos llegado. A pesar de todos los avances, las niñas y mujeres jóvenes todavía se quedan atrás. Eso es inaceptable y debe cambiar.

Las niñas y mujeres jóvenes corren un riesgo particular de contraer el VIH. En todo el mundo, casi dos millones de personas mayores de 14 años se infectan con el VIH cada año. Uno de cada cuatro de ellos son niñas y mujeres jóvenes entre 15 y 24 años. En el África subsahariana, el 67 por ciento de las nuevas infecciones de VIH entre los jóvenes se producen en niñas y mujeres entre esas edades.

¿Por qué las mujeres jóvenes están en mayor riesgo? La biología juega un papel importante: son fisiológicamente más vulnerables a la transmisión sexual del VIH que los hombres de su edad. Pero las barreras estructurales, como la desigualdad de género, también son un factor de riesgo importante.

Tomemos, por ejemplo, la situación de las novias infantiles. La desigualdad de género está en el corazón de lo que impulsa el matrimonio infantil. En los países de ingresos bajos y medios, un tercio de todas las niñas se casan antes de los 18 años , con una de cada nueve casadas antes de los 15 años. Eso es 15 millones de novias por año.

Estas son chicas como Jackline, de 14 años y oriunda de Kenia, que perdió a ambos padres por el SIDA. Tuvo que abandonar la escuela y casarse con un hombre 20 años mayor que ella para que no fuera una "carga" para su madrastra o sus vecinos. Estas niñas a menudo crecen sin una buena oportunidad en un futuro feliz, saludable y productivo.

El matrimonio infantil tiene profundas consecuencias para la salud y el bienestar de las adolescentes y las jóvenes. Las novias tienen mayor riesgo de violencia conyugal o pareja, y la violencia sexual o interpersonal está estrechamente relacionada con una mayor posibilidad de contraer el VIH. Sus maridos también suelen ser mayores y ya han sido sexualmente activos, lo que también aumenta el riesgo. Además, es muy difícil para las novias que negocien el sexo seguro y el uso del condón. La consecuencia trágica es que las tasas de infección por VIH en adolescentes casados son 50% más altas que en sus compañeros solteros y sexualmente activos.

Podemos cambiar esta situación aparentemente desesperada al abordar la desigualdad de género que hace que las niñas y mujeres jóvenes sean particularmente vulnerables a la infección por VIH. Pero significará que la comunidad del VIH debe mirar más allá de las pruebas y las píldoras, enfrentar las barreras estructurales y trabajar más estrechamente en diferentes áreas temáticas.

Ya sabemos lo que funciona. Ahora solo tenemos que llevar estos programas y acciones a escala.

Un ejemplo perfecto es la educación. Cuanto más tiempo permanezca una niña en la educación secundaria, menos probabilidades tendrá de casarse de niña, mayores serán sus posibilidades de empleo y menos probabilidades tendrá de infectarse con el VIH.

Necesitamos más iniciativas de prevención del VIH y servicios de salud sexual y reproductiva que apoyen tanto a las adolescentes casadas como a las solteras. Y las cosas no mejorarán a menos que también involucremos a niños, hombres, familias y comunidades para ayudar a promover la igualdad de género y cambiar las normas de larga data sobre el papel de las niñas y las mujeres en la sociedad.

Si nos tomamos en serio el fin del SIDA, necesitamos una visión más amplia de la epidemia. Debemos centrarnos en un enfoque más holístico que incluya abordar la desigualdad de género que pone a las niñas y mujeres jóvenes en mayor riesgo de infección por VIH.

La comunidad del VIH no puede hacer esto sola. Los actores clave en salud, género, educación, justicia, finanzas y desarrollo también deben desempeñar roles. En la 22ª Conferencia Internacional sobre el SIDA (AIDS 2018) que se celebrará en Ámsterdam el próximo mes de julio, trabajaremos juntos para que el programa ofrezca formas prácticas de garantizar que trabajamos en todos los sectores para adolescentes y mujeres jóvenes.

Si podemos mantener a las niñas como Jackline en la escuela, fuera del matrimonio infantil y sin VIH, obtendremos un triple dividendo: jóvenes más sanos hoy, adultos más sanos en los próximos años y padres más sanos para la próxima generación. Y vamos a crear sociedades que trabajen para todos.