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¿Niña novia o esclava? Las chicas de Níger que son ambas

Ankle bracelet slaves are forced to wear. Photo: Anti-Slavery International

En Níger, el 75% de las niñas se casan antes de los 18 años, la tasa más alta de matrimonio infantil del mundo. Además, muchas de estas niñas están sometidas a una vida de esclavitud doméstica y sexual.

'Wahaya' son niñas y mujeres que se venden como 'quintas esposas' a otros hombres. Se les conoce como 'quintas esposas' porque tienen un estatus diferente al de las cuatro esposas legalmente permitidas en Níger. Un hombre puede tener tres o cuatro esposas legales y luego cualquier número de 'quintas esposas'.

No se lleva a cabo ninguna ceremonia de matrimonio y estas niñas no se benefician de ninguno de los derechos legales o la protección que tienen las esposas legales. Básicamente se las trata como esclavas domésticas y sexuales, pero todavía se las conoce como esposas.

Esclavitud, violencia y abuso sexual: la vida de un 'wahaya'

En Anti-Slavery International , queríamos saber más sobre cómo es la vida para 'wahaya'. Nuestros investigadores entrevistaron a 165 wahaya y encontraron que el 83% se había vendido antes de los 15 años.

Entre estas mujeres estaba Hadidjatou, que se convirtió en wahaya a la edad de 12 años. Fue vendida por 240.000 francos CFA (unos 483 dólares) a Elhadj Souleymane, que tenía 46 años y ya tenía cuatro esposas y otras siete wahaya. ¡11 esposas en total!

Hadidjatou. Foto: Anti-Slavery International

Hadidjatou realizaba trabajos domésticos y agrícolas, por los que nunca se le pagó, y era objeto de palizas y violaciones frecuentes. Tuvo cuatro hijos, de los cuales solo dos sobrevivieron.

En 2005, Elhadj Souleymane se enteró de una nueva ley contra la esclavitud y decidió poner en libertad a Hadidjatou, con la intención de casarse con ella de inmediato. Pero tan pronto como Hadidjatou se dio cuenta de que estaba siendo liberada, tomó su certificado y escapó. Tenía solo 21 años y había soportado nueve años de esclavitud.

Hadidjatou finalmente se casó con un hombre de su elección, con quien tuvo un bebé. Pero cuando Elhadj Souleymane descubrió esto, presentó una denuncia ante el departamento de policía local y presentó cargos de bigamia contra Hadidjatou.

En mayo de 2007, Hadidjatou, su esposo y su hermano fueron condenados a seis meses de prisión y se les impuso una multa de 50.000 CFA (100 dólares). A pesar de sus apelaciones, permanecieron en prisión mientras continuaba el proceso.

Más de un año después, el Tribunal Comunitario de Justicia de la Comunidad Económica de los Estados de África Occidental falló contra el Estado de Níger por no proteger a Hadidjatou de la esclavitud. A los 24 años, finalmente quedó libre y el Estado la compensó con 10,000,000 CFA ($ 20,000).

¿Cómo podemos romper este ciclo de esclavitud?

Cuando visité Níger para el lanzamiento del informe de Anti-Slavery sobre la práctica del wahaya , asistieron seis ex wahaya. En el lanzamiento en la ciudad desértica de Tahoua, se nos unieron varios líderes religiosos y jefes tradicionales, y muchas organizaciones de la sociedad civil, incluidos representantes del grupo contra la esclavitud Timidria. Asistieron algunos funcionarios del gobierno, pero no por mucho tiempo.

El wahaya habló fuerte y apasionadamente. Una mujer, Mariama, todavía está tratando de ganar su libertad, pero su amo intenta reclamarla como su esposa. El caso legal está en curso. Lloró mientras hablaba del abuso que había sufrido.

Otra mujer sacó el pesado anillo de bronce en el tobillo que se había visto obligada a usar para marcarla como esclava. Hubo un jadeo colectivo cuando lo sostuvo ante la audiencia. ¿Cómo podría alguien obligar a otro ser humano a usar tal cosa?

Un ex wahaya

Terminamos el lanzamiento discutiendo formas de terminar con la práctica de wahaya. Las mujeres sintieron que las campañas de concienciación eran más efectivas ya que muchos maestros estaban preocupados por las implicaciones legales de la práctica. Las campañas contra la esclavitud y los casos ampliamente comentados como el de Hadidjatou podrían disuadir a los hombres de comprar wahaya y llevarlos a liberar cualquier wahaya que guarden. También podría alentar a los wahaya a dejar a sus amos y hacer valer sus derechos.

Los wahaya también pidieron ayuda para enviar a sus hijos a la escuela para romper el ciclo de la esclavitud. Cuando las familias de ascendencia esclava se vuelven económicamente independientes y tienen acceso a la educación, se empoderan y sus amos son menos capaces de explotarlas y abusar de ellas.

Mientras estábamos en Níger, recibimos un informe de una niña de siete años a punto de ser vendida como wahaya a un maestro en Nigeria. ¡Siete años de edad! Por suerte, el equipo de Timidria en Tahoua intervino para evitar que se llevara a cabo la venta.

El matrimonio infantil es una forma de protección equivocada

Cuando estuve en Níger, también visité una de las seis escuelas para niños descendientes de esclavos financiadas y administradas por Timidria y Anti-Slavery International.

Estos niños nunca antes habían tenido acceso a la educación. Fue hermoso ver lo ansiosos que estaban por aprender. Los niños interpretaron poemas y bocetos para nosotros. Las clases tenían un número bastante parejo de niñas y niños, pero la coordinadora de la escuela, Agali, señaló que al menos dos niñas de nuestras escuelas, de 12 y 13 años, se fueron para casarse ese año.

Estudiante en una escuela apoyada por Anti-Slavery International y Timidria

A Agali le preocupa que las niñas pronto se verán obligadas a contraer matrimonio debido a la percepción de escasez de esposas. Recientemente, los padres de una niña querían darla en matrimonio a un pariente mayor que regresaba de Libia, pero la comunidad logró evitar el matrimonio. Esto llevó a Agali a visitar todas las comunidades donde se encuentran nuestras escuelas para hablar con padres y alumnos sobre los peligros y la ilegalidad del matrimonio infantil.

Cuando le preguntamos a un grupo de mujeres de la aldea qué pensaban sobre el matrimonio infantil, varias dijeron que si las niñas no se casaban entre los 10 y los 12 años, corrían el riesgo de ser abusadas sexualmente por los hombres. Los desafiamos en esto, pero dijeron que las niñas deberían casarse por su propia protección, ya que los hombres pueden ser peligrosos. ¡Es muy triste que las jóvenes tengan que soportar las consecuencias del comportamiento de los hombres!

Agali enfatizó que el sexo prematrimonial y el embarazo son extremadamente vergonzosos para una familia y una comunidad, incluso cuando una niña ha sido violada. Se cree que los hombres no violarían ni abusarían de una niña casada y se considera que es mejor que las niñas se casen jóvenes.

¡Quería protestar porque la niña aún sería violada y abusada por su propio 'esposo'! ¿Por qué las comunidades no se centran en regular el comportamiento de los hombres y poner fin a la violencia sexual, en lugar de casar a las niñas cuando podrían estar en la escuela?

Lea el informe de Anti-Slavery International: Wahaya: esclavitud doméstica y sexual en Níger

Lea la declaración del relator especial de la ONU sobre las formas contemporáneas de la esclavitud en el Día Internacional para la Abolición de la Esclavitud: "Las mujeres y niñas que se ven obligadas a casarse pasan su vida en la esclavitud"