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Matrimonio infantil en Nepal: ¿y las niñas?

Photo Credit: Aleksandra Perczynska

A principios de este año, visité una hermosa aldea en las colinas del distrito de Sindhupalchok, Nepal, y conocí a una niña inteligente, aunque un poco tímida, de 14 años llamada Laxmi. Me habló de su escuela y su pueblo a dos horas de distancia.

Dos semanas después, sentí una pizca de desesperación cuando descubrí que la habían casado. Siendo veinte la edad legal para contraer matrimonio en Nepal, la boda fue ilegal, pero no un secreto. El personal de la escuela y los amigos de Laxmi lo sabían y no esperaban verla a menudo a partir de entonces; era poco probable que alguna vez regresara a la escuela.

El matrimonio infantil afecta a mujeres y niñas a lo largo de su vida

Su historia no es única. En Nepal, el 41% de las niñas se casa antes de los dieciocho años y el 10% se casa antes de los quince.

Las niñas como Laxmi que se casan temprano rara vez tienen acceso a la educación porque se espera que abandonen la escuela, se muden a la casa de su esposo y realicen las tareas domésticas.

La falta de acceso a la educación no es el único desafío al que se enfrentan las novias. Tienen el doble de probabilidades de convertirse en víctimas de violencia doméstica y sexual, y tienen poco control sobre sus derechos reproductivos, especialmente porque sus maridos suelen ser mucho mayores.

El embarazo temprano pone en peligro sus vidas, ya que las madres jóvenes corren el riesgo de fístula obstétrica y prolapso urinario. De hecho, las niñas menores de quince años tienen cinco veces más probabilidades de morir durante el parto que las mujeres de veinte años y las complicaciones relacionadas con el embarazo y el parto precoces son la principal causa de muerte de las niñas de 15 a 19 años en el mundo en desarrollo.

Y está su situación económica y bienestar: las niñas que se casan jóvenes tienen menos probabilidades de salir del ciclo de la pobreza.

Encontrar soluciones a largo plazo para prevenir el matrimonio infantil

Durante muchos años, la comunidad de ayuda y desarrollo descuidó el tema, quizás debido a su naturaleza delicada. Las tradiciones y la cultura locales, que a menudo se utilizan para justificar el matrimonio infantil, pueden ser difíciles de hablar y transformar.

Afortunadamente, el velo del silencio se está levantando lentamente, a medida que grupos como Girls Not Brides y los gobiernos ponen el problema en la agenda global. En solo dos años, el gobierno de los Estados Unidos aprobó la Ley Internacional de Protección a las Niñas mediante la Prevención del Matrimonio Infantil y la Ley de Violencia contra la Mujer, que abordan específicamente el matrimonio infantil en su política exterior.

Aún así, el futuro de miles de niños nepaleses lo siguen decidiendo los adultos que negocian acuerdos en los que las niñas son tratadas como mercancías. Estos arreglos pueden ser una forma para que los padres cancelen sus deudas o como parte de la política local.

El futuro de miles de niños nepaleses lo siguen decidiendo los adultos que negocian acuerdos en los que las niñas son tratadas como mercancías.

La pobreza, las tradiciones como la dote y las percepciones sociales discriminatorias, como el estigma asociado a las mujeres que ya pasaron la “edad para contraer matrimonio” continúan relegando a las mujeres y las niñas a ciudadanas de segunda clase. Las niñas son percibidas como una responsabilidad, no como un activo para sus comunidades.

Para abordar estas percepciones, es fundamental reconocer el vínculo entre educación y desarrollo sostenible. En todas partes del mundo en desarrollo, existe una clara correlación: cuanto más frecuente es el matrimonio infantil, menos años de escolarización reciben las niñas. Innumerables estudios muestran que la educación de las niñas tiene un impacto positivo en la salud, la economía y la reducción de la pobreza para ellas y sus comunidades.

Y muchas ONG y ONG internacionales que trabajan en Nepal están haciendo exactamente eso. Proporcionan becas para niñas, llevan a cabo programas de empoderamiento y reducción de la pobreza de niñas y mujeres. La Encuesta Demográfica de Salud de Nepal de 2011 muestra algunas tendencias positivas, ya que la edad promedio al contraer matrimonio sigue aumentando.

Pero, ¿es esto lo mejor que podemos hacer por las niñas nepalíes? El progreso parece lento.

Es necesario hacer más para priorizar el tema: promoción, educación jurídica a nivel local y nacional, mecanismos de aplicación de la ley y centrarse no solo en la matriculación escolar de las niñas sino también en la asistencia y retención.

El matrimonio infantil significa desempoderamiento de por vida

Hace cuarenta años, Carol Hanisch dijo que "lo personal es político". Hoy es tan preciso como siempre.

La decisión de los padres de casar a su hija antes de que llegue a la edad adulta resulta en su falta de poder de por vida. Ellos determinan su futuro, el acceso a los recursos y su participación en la esfera pública.

La decisión de los padres de casar a su hija antes de que llegue a la edad adulta resulta en su falta de poder de por vida.

Cada una de estas decisiones familiares individuales, tomadas a puerta cerrada, se vuelve política cuando notamos la conexión entre la prevalencia del matrimonio infantil y la subrepresentación de las mujeres en el debate público, las instituciones sociales y el gobierno.

Los argumentos a favor del matrimonio infantil a menudo afirman que es parte de las tradiciones o identidades étnicas de las personas. Por mucho que crea que estas cosas son fundamentales, lo sé, incluso como extranjero, hay muchas otras formas de celebrar las culturas sin violar los derechos humanos.

Otros dicen que una niña casada está más a salvo de posibles depredadores sexuales. Rechazo este argumento porque el marido también puede ser un agresor. La violencia sexual generalizada debe abordarse con medidas de prevención eficaces, no quitando las libertades de las niñas.

Matrimonio infantil: es hora de dejar de ignorar el problema.

Por lo tanto, allí.

Le pasa todo el tiempo, todos los días, a chicas como Laxmi.

Casi la mitad de las niñas en Nepal se casarán antes de cumplir los 18 años. Estas cifras nos dicen algo importante. Nos dicen que hay un elefante en la habitación: el matrimonio infantil es un secreto público que todos conocen pero del que nadie habla. Es complejo, sensible, perturbador y desordenado.

Pero es hora de dejar de ignorar el problema y empezar a actuar, si nos tomamos en serio el desarrollo y los derechos humanos de Nepal.

Una versión más larga de este artículo fue publicado originalmente en Republica diario el 20 de julio de 2012.