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Cuatro cosas que hemos aprendido sobre el matrimonio infantil en África Occidental

© Plan International West Africa

Conocí a una chica llamada Sadio en la ciudad de Baroueli, Mali. A los 18 años, Sadio estaba embarazada por tercera vez, después de haberse casado con una prima tres años antes. Sadio no sabía que estaría casada hasta el día de su boda. Se suponía que su prima se casaría con otra chica, pero la novia huyó, por lo que se le dijo a Sadio que ocupara su lugar.

La historia de Sadio es común en África Occidental. En su país de origen, Malí, el 55% de las niñas se casan antes de los 18 años. En Níger, es el 76% y en Senegal, el 33%. Más de la mitad de los países con las tasas de matrimonio infantil más altas del mundo se encuentran en África occidental y central.

El matrimonio infantil es un problema importante en la región, pero hay muy poca investigación al respecto. Es por eso que en Plan International en África Occidental y Central estamos haciendo lo nuestro. Y está comenzando a surgir una nueva narrativa.

Nuestros investigadores visitaron decenas de comunidades en Mali, Níger y Senegal. Preguntaron qué significan la "infancia", la "edad adulta" y el "matrimonio" para las niñas, los niños, sus padres y sus comunidades. También exploraron el papel del matrimonio, por qué las niñas se casan temprano y los beneficios y riesgos asociados.

Esto es lo que aprendimos.

1. EL HONOR FAMILIAR PUEDE SER MÁS IMPORTANTE QUE EL DINERO

Al contrario de lo que se ha asumido durante mucho tiempo, el honor familiar es un factor más decisivo que el dinero. Se espera que las niñas eviten las relaciones con hombres fuera del matrimonio, y el embarazo fuera del matrimonio generalmente avergüenza a la niña y a su familia. La virginidad es muy apreciada y alimenta la creencia de que las niñas deben casarse temprano.

Un participante en un grupo de enfoque en Marake, Níger, explicó que si una niña tiene su período por primera vez fuera de su casa, las manchas de sangre en su ropa pueden confundirse con la pérdida de la virginidad. El riesgo de "empañar" la reputación de la niña y la de la familia es demasiado grande. Basta que las familias prefieran el matrimonio.

2. EL MATRIMONIO INFANTIL ESTÁ VINCULADO CON LA EDUCACIÓN, PERO NO DE LA MANERA QUE PENSAMOS

Investigaciones anteriores sugirieron que las niñas eran retiradas de la escuela para casarse. La realidad es más compleja. Nuestro informe muestra que las niñas no van a la escuela debido a un sistema deficiente y costoso. A menudo, las niñas ya están fuera de la escuela cuando llegan a la pubertad. Las familias pueden elegir el matrimonio cuando no tienen alternativas.

En Níger, cuando una niña se desempeña bien en la escuela, sus padres, y a veces toda la comunidad, generalmente se aseguran de que tenga todo lo que necesita para permanecer en la escuela. Sin embargo, en algunas comunidades rurales de Senegal, el matrimonio es una razón para sacar a las niñas de la escuela.

3. LAS COMUNIDADES PUEDEN TERMINAR EL MATRIMONIO INFANTIL, PERO LAS INTERVENCIONES DEBEN SER SENSIBLES

Los participantes a menudo desconfiaban de hablar sobre una práctica que no necesariamente ven como negativa. En algunas comunidades, la gente ha sido claramente informada sobre qué decir. En otros, los líderes comunitarios simplemente negaron el acceso a los investigadores y les pidieron que buscaran otro sitio.

Atacar una institución social como el matrimonio infantil sin dar una alternativa puede llevarlo a la clandestinidad. Las comunidades ven el matrimonio como una forma de proteger a las niñas. Hablar de una “práctica tradicional dañina” puede ponerlos a la defensiva. Nuestra investigación muestra que las comunidades a menudo son hostiles a los mensajes basados en los derechos humanos, pero agradecen los mensajes de educación y salud.

También descubrimos que las leyes de matrimonio infantil no siempre son ampliamente conocidas, comprendidas o respetadas. La falta de confianza en la policía y el sistema judicial limita la rendición de cuentas. Los costosos procedimientos judiciales y la corrupción pueden impedir que las leyes ayuden a las niñas en riesgo de matrimonio infantil.

Cuando las niñas son más conscientes de la legislación que los miembros mayores de su comunidad, pueden sentir que denunciar su caso empeorará las cosas. El estigma de escapar de un matrimonio a una edad temprana es un alto costo social que deben pagar las niñas.

4. EL MATRIMONIO INFANTIL ES DIFERENTE EN TODAS PARTES

Una cosa que hemos aprendido en esta investigación es que no podemos generalizar sobre el matrimonio infantil. Las comunidades que vivieron una al lado de la otra durante décadas pueden tener diferentes prácticas, mientras que las comunidades en diferentes países pueden tener prácticas y creencias similares.

En Níger, muchas niñas tienen voz y voto sobre con quién se casan y generalmente no son coaccionadas, aunque sus oportunidades son limitadas. Sus familias no necesariamente se benefician económicamente del matrimonio.

En Malí, sin embargo, encontramos que la novia, su madre y en algunos casos el novio son informados después de la negociación del matrimonio. En Senegal, algunas niñas inician su matrimonio por sí mismas para lograr la independencia.

Nuestros hallazgos aportan una nueva perspectiva sobre el matrimonio infantil en África occidental. Muestran cuán crucial es que las iniciativas se adapten a la comunidad para abordar de manera efectiva el matrimonio infantil.