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Leyes matrimoniales en Malawi: ¿cómo pueden beneficiarse las niñas si no se las consulta?

Credit: GENET Malawi

Faith Phiri es la directora de Girls Empowerment Network (GENET) en Malawi. Después del compromiso del Vicepresidente de Malawi de abordar la edad mínima para contraer matrimonio antes de fin de año, GENET ha aumentado sus esfuerzos para ayudar a las niñas a expresar sus preocupaciones a los líderes nacionales y comunitarios.

Malawi tiene la novena tasa más alta de matrimonio infantil en el mundo; ¡este no es un ranking mundial del que estemos orgullosos!

Según nuestra constitución, la edad mínima para contraer matrimonio es de 18 años, pero los matrimonios de niñas más jóvenes están permitidos si sus padres dan su consentimiento. Se hace poco para hacer cumplir la edad mínima para contraer matrimonio y no es sorprendente que UNICEF haya descubierto que el 50% de las niñas en Malawi se casan a los 18 años, casi el 10% de nuestras niñas están casadas a los 15.

En una cumbre internacional sobre planificación familiar en Londres en junio, el vicepresidente de Malawi se comprometió a abordar la edad mínima para contraer matrimonio. Estuvimos encantados de escuchar sus palabras. Pero el problema es que cuando los políticos modifican leyes importantes como estas, rara vez consultan a las personas cuyas vidas se ven directamente afectadas.

No queremos que suceda lo mismo con las leyes de matrimonio infantil en Malawi. Después de todo, ¿cómo pueden las niñas, cuyas vidas han sido redactadas para ayudar, beneficiarse de ellas si no se les consulta?

Por eso celebramos un debate sobre cómo deberían ser nuestras leyes nacionales para poner fin al matrimonio infantil. Reunimos a la ministra de género, la vicepresidenta del parlamento, miembros de la sociedad civil, líderes tradicionales, activistas y, por supuesto, las personas que más se beneficiarían de esta legislación: las adolescentes.

¿Cómo pueden las niñas, cuyas vidas han sido redactadas para ayudar, beneficiarse de ellas si no se les consulta?

Faith Phiri

Muy a menudo las leyes se discuten en el parlamento, pero ¿dónde está la voz de la niña? Es importante que los legisladores interactúen con las niñas para que puedan comprender las dificultades y desafíos que enfrentan. Les dimos esta oportunidad y tuvimos un debate muy informativo.

Después del debate, desarrollamos una recomendación de que las leyes deberían dar prioridad a la educación para las niñas y elevar la edad del matrimonio de acuerdo con la edad de graduación. Esto les daría a las niñas la oportunidad de terminar su educación antes del matrimonio.

Mantener a las niñas visibles en las comunidades

Enfrentamos un desafío similar en las comunidades locales. Cuando no se consulta a las niñas, los líderes comunitarios no se dan cuenta del efecto que tienen las prácticas tradicionales nocivas. Anteriormente nos acercábamos a los líderes para hablar con ellos sobre el matrimonio infantil y nos decían, "no, eso lo dejamos hace mucho tiempo", ni se daban cuenta del impacto dañino que podría tener la práctica.

Por eso decidimos cambiar nuestro enfoque y empoderar a las niñas mismas como defensoras de sus derechos. Lo primero que hacemos cuando vamos a las comunidades es reunir a las niñas, sentarlas y animarlas a que tracen sus vidas en un mapa, dibujen sus experiencias y creen su propio 'río de vida'.

Muchas de las chicas con las que trabajamos son analfabetas, así que les pedimos que dibujen sus experiencias o, a veces, las filmamos. Luego, cada niña presenta su historia al grupo, y el grupo da retroalimentación: "se te olvidó esto" o "¿qué hay de esa situación difícil en la que te encontrabas?" Finalmente, el grupo elige una historia para relacionarse con sus líderes comunitarios, lo que significa que promueven y defienden sus propios derechos.

Ahora, cuando las niñas visitan a los líderes de la comunidad para compartir estas historias, ya no pueden negar que la práctica tiene lugar o que tiene tal impacto en la vida de las niñas. Usamos estas historias para influir en los líderes comunitarios para que reconsideren las prácticas que han tenido lugar en una comunidad durante generaciones.

¡Causa de celebración! Leyes y compromisos para poner fin al matrimonio infantil

Una comunidad con la que trabajamos en la zona rural de Malawi actuó con decisión después de escuchar estas historias. Mantuvieron reuniones para recopilar listas de los problemas que afectan a las adolescentes y se comprometieron a abordarlos. Esta lista finalmente formó la base para un conjunto de estatutos comunitarios, uno de los cuales era prohibir el matrimonio de niñas antes de los 18 años.

La comunidad acordó de todo corazón respetar estas leyes y ayudar a las adolescentes. Un gran motivo de celebración, organizamos un gran desfile donde invitamos a personalidades destacadas, líderes tradicionales y la comunidad.

A menudo defendemos las tradiciones solo porque creemos que es imposible ir en contra del resto de la comunidad. Al unir a todos de esta manera, pudimos demostrar el amplio apoyo dentro de la comunidad para poner fin al matrimonio infantil y aumentar la presión para no casar a niñas cuando eran niñas.

Al final del desfile, la comunidad leyó sus nuevos estatutos y un líder tradicional del distrito firmó las leyes. Con el apoyo de personas de todos los niveles de la sociedad, desde líderes tradicionales y religiosos hasta el vecino de al lado, hemos alentado a las comunidades a desarrollar leyes que protejan y apoyen a las adolescentes.

Al poner las voces de las niñas en el centro de este proceso, nos aseguramos de que las leyes protejan sus mejores intereses. Esperamos que el gobierno nacional siga nuestro ejemplo y, a medida que fortalece las leyes de nuestro país contra el matrimonio infantil, ponga las voces de las niñas al frente y al centro.