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Nigeria tiene la oportunidad de aclarar su posición sobre la edad mínima para contraer matrimonio

Young girls in Niger who suffer or have suffered fistula | Photo credit: Bridgewise

Este artículo se publicó originalmente en Think Africa Press

El matrimonio infantil ha provocado una vez más un acalorado debate en Nigeria , luego de que el Senado no eliminó una cláusula constitucional que muchos interpretan como una legitimación tácita del matrimonio precoz.

La constitución de Nigeria estipula que los ciudadanos que deseen renunciar a su ciudadanía deben ser mayores de edad (18 años) para hacerlo. El Comité de Revisión de la Constitución del Senado recomendó la eliminación del artículo 29 (4) (b), que establece que “toda mujer casada se considerará mayor de edad”.

Sin embargo, la recomendación fue rechazada sobre la base de que discriminaba a las mujeres musulmanas que se consideran "mayores de edad" una vez casadas. En una segunda votación, la recomendación no recibió la mayoría de dos tercios requerida y la disposición se mantiene, lo que provocó el clamor de algunos nigerianos.

Seamos claros, los senadores nigerianos no votaron para legalizar el matrimonio infantil. El alcance de la cláusula en cuestión siempre se ha limitado a la ciudadanía. Sin embargo, los acontecimientos apuntan a un problema más amplio: la falta de claridad y coherencia jurídica en lo que respecta a la edad en la que las mujeres pueden casarse legalmente.

Necesidad de claridad y coherencia jurídicas sobre la edad mínima para contraer matrimonio

Nigeria no es la única que afronta este problema. Si bien 32 países africanos han establecido la edad mínima para contraer matrimonio en 18 años, muchos permiten excepciones. El Africa Child Policy Forum, miembro de Girls Not Brides, ha realizado un extenso estudio sobre la edad mínima para contraer matrimonio en toda África. Encontró que en Etiopía, por ejemplo, el Ministerio de Justicia tiene poder discrecional para autorizar matrimonios antes de los 18 años. En Burkina Faso es el Tribunal Civil. En Angola, la ley acepta que las niñas de 15 años pueden casarse con el consentimiento de sus padres, aunque la edad para contraer matrimonio sea 18.

Es mucho lo que se puede hacer en Nigeria para abordar esta falta de claridad jurídica. Por ejemplo, podría garantizar que más estados nigerianos adopten la Ley de derechos del niño, que define los 18 años como la edad mínima legal para contraer matrimonio. El país también es parte de algunos de los tratados más progresistas del mundo en lo que respecta a la protección de los derechos de las niñas y las mujeres, como el Protocolo de Maputo, que establece la edad mínima para contraer matrimonio en 18 años. Como uno de los primeros estados africanos en Al ratificar el Protocolo, Nigeria se ha comprometido a garantizar que las mujeres y niñas que más las necesitan disfruten de sus protecciones. Afortunadamente, el Protocolo de Maputo ofrece algunas sugerencias concretas y pragmáticas a los gobiernos sobre cómo pueden hacerlo.

La edad mínima para contraer matrimonio es importante

¿Por qué importa esto? La legislación sobre la edad mínima para contraer matrimonio es una clara indicación de la posición del gobierno sobre el matrimonio infantil. También proporciona una base de empoderamiento para que los propios niños y las personas que trabajan para proteger sus derechos puedan argumentar contra los perpetradores, ya sea en la comunidad o en los tribunales.

Además, las tasas de matrimonio infantil en Nigeria son elevadas. Según las estimaciones más recientes de UNICEF, el 39% de las niñas se casa antes de los 18 años. A nivel mundial, se estima que 14 millones de niñas al año se casan cuando son niñas.

El matrimonio infantil tiene consecuencias devastadoras para las niñas. A menudo casadas con hombres mucho mayores, les resulta difícil hacer valer sus deseos, especialmente en lo que respecta a su salud sexual y reproductiva, y son vulnerables a la violencia y el abuso domésticos. Las niñas novias suelen abandonar la escuela y se les niega el derecho a la educación, a la salud, a vivir con seguridad y a elegir cuándo y con quién casarse.

Las niñas novias pronto se ven presionadas para demostrar su fertilidad, lo que lleva a embarazos precoces y frecuentes. Las niñas que dan a luz antes de los 15 años tienen cinco veces más probabilidades de morir durante el parto que las mujeres de 20 años. Si sobreviven al parto, corren el riesgo de sufrir complicaciones relacionadas con el embarazo, como la fístula, una lesión debilitante causada por la obstrucción del parto. Se estima que Nigeria alberga el 10% de los casos de fístula en el mundo.

Las leyes no son suficientes, pero son una parte importante de los esfuerzos necesarios para poner fin al matrimonio infantil

Por supuesto, las leyes por sí solas no son la solución, pero son una parte importante del amplio conjunto de esfuerzos necesarios para poner fin al matrimonio infantil. Los miembros de Girls Not Brides , una asociación mundial de más de 300 organizaciones de la sociedad civil, incluida Nigeria, combinan varios enfoques diferentes para abordar este problema: educar y empoderar a las niñas; movilizar a las comunidades, incluidos los líderes religiosos, tradicionales y comunitarios, para apoyar la eliminación del matrimonio infantil; y apoyar a los jóvenes para que se conviertan en defensores del cambio.

No hace mucho, el matrimonio infantil era un tema tabú. El reciente debate en Nigeria refleja un creciente reconocimiento de que ya no podemos ignorar este problema. No será fácil terminar con el matrimonio infantil, pero sabemos que cuando una niña se casa cuando es adulta, es poco probable que se case con su propia hija cuando sea niña. Con las leyes y los programas adecuados, estamos convencidos de que será posible acabar con el matrimonio infantil en una sola generación.