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Los parlamentarios del Reino Unido escuchan testimonios sobre el matrimonio infantil; Girls Not Brides refleja

“No tenía a nadie con quien hablar, pensé que estaba solo”, relató una sobreviviente del matrimonio infantil, que con tan solo 16 años fue llevada del Reino Unido a Bangladesh para casarse con un hombre que nunca había conocido.

Esta valiente joven compartió su historia de escapar de un matrimonio infantil con miembros del parlamento del Reino Unido representados en el Grupo Parlamentario General (APPG) sobre Población, Desarrollo y Salud Reproductiva . El grupo celebró una audiencia sobre el matrimonio infantil en las Casas del Parlamento en Westminster, invitando a ONG, académicos, agencias de la ONU, funcionarios gubernamentales y parlamentarios, así como a sobrevivientes, a dar testimonio sobre el matrimonio infantil y su impacto.

Una discusión de bienvenida

La audiencia fue la primera vez que el parlamento del Reino Unido centró su atención en el matrimonio infantil, un tema que afecta a 10 millones de niñas en todo el mundo cada año. “Hace diez años, esto no habría sucedido”, reflexiona Annabel Erulkar, directora de país del Population Council en Etiopía. "Es satisfactorio ver el alto nivel de atención que se presta a este tema".

El objetivo de la audiencia fue explorar el impacto del matrimonio infantil, posibles soluciones y recomendaciones de acción para prevenir casos similares en el Reino Unido y en el extranjero. Si bien los grupos parlamentarios de todos los partidos son grupos de interés informales entre partidos, sus audiencias brindan una buena oportunidad para que la sociedad civil comparta sus experiencias con parlamentarios influyentes.

Naana Otoo-Oyortey, directora ejecutiva de FORWARD , explicó que se llevó a cabo una audiencia similar sobre la mutilación genital femenina: "Es una apertura para el diálogo y la discusión, y una oportunidad para un cambio real de políticas en el Reino Unido y más allá".

El Dr. Rema Nanda, de Pathfinder India , que viajó desde Bihar en India para prestar testimonio ante el comité, dijo que la audiencia fue vital no solo para enfocar el tema del matrimonio infantil, sino para mantener el enfoque en el tema a largo plazo.

Matrimonio infantil: un problema de salud pública, un problema de protección infantil y una violación de los derechos humanos

Los participantes de la audiencia definieron el matrimonio infantil como un problema de salud pública, un problema de protección infantil y una violación de los derechos humanos: “Las niñas que se casan jóvenes sufren múltiples violaciones de derechos y corren un riesgo mucho mayor de sufrir violencia doméstica”, destacó Gauri Van Gulik de Human Rights Watch . "El matrimonio infantil viola los derechos de las niñas al matrimonio consensuado, a la salud, a la educación y el derecho a vivir libres de violencia". Gauri citó el caso de una niña yemení de 12 años, casada con un hombre mucho mayor, que murió 3 días después de su boda. Había sido objeto de violación conyugal.

Las pruebas presentadas demuestran que la cuestión del matrimonio infantil es compleja y afecta a las niñas de muchas formas. La práctica tiene consecuencias nocivas para su salud, las ve abandonar la escuela, ser sometidas a violencia doméstica y las deja menos capaces de perseguir las oportunidades económicas que pueden sacarlas a ellas ya su familia de la pobreza.

Es posible actuar para acabar con el matrimonio infantil: necesitamos innovación

Quienes prestaron testimonio en la audiencia quisieron enfatizar, sin embargo, que es posible tomar medidas para poner fin al matrimonio infantil y apoyar a las niñas vulnerables.

Los miembros de Girls Not Brides , académicos y otros, señalaron programas innovadores para abordar la práctica. El Population Council destacó un programa en Etiopía que integra mensajes de salud relacionados con el matrimonio precoz en la capacitación de sacerdotes en comunidades religiosas. Los incentivos económicos y las iniciativas dirigidas por jóvenes también se discutieron como enfoques importantes para poner fin al matrimonio infantil.

"Necesitamos asegurarnos de que las niñas tengan la oportunidad de tomar sus propias decisiones y de participar en los mismos programas que se implementan para apoyarlas", reflexiona Jamela Saleh Al-Raiby, Viceministra de Salud Pública y Población en Yemen y socia de White Ribbon Alliance , quien presentó evidencia escrita a la audiencia. Ella escribió: "Mi sueño es que todas las niñas yemeníes tengan la oportunidad de ser educadas y puedan vivir una vida segura, no amenazadas por un matrimonio forzado cuando ella es solo una niña".

Rema Nanda de Pathfinder enfatizó que los programas deben diseñarse a largo plazo y deben trabajar para empoderar a las niñas y niños solteros: “El proyecto PRACHAR proporciona evidencia concluyente de que cuando se les llega con mensajes sobre sus derechos de salud sexual y reproductiva, las niñas y los niños sí decisiones audaces sobre retrasar el matrimonio y el parto ". Añadió: "Una mayor inversión en la juventud es absolutamente necesaria si queremos lograr el cambio en una generación".

Jacqui Hunt de Equality Now agregó que es importante garantizar que tengamos sistemas para proteger a las niñas cuando huyen de un matrimonio infantil: “Necesitamos enviar señales fuertes sobre la igualdad de género y el estado de derecho para poder avanzar este problema ”, le dijo a Girls Not Brides .

¿El informe de APPG acumulará polvo o impulsará la acción del Reino Unido?

El APPG se enteró de soluciones para acabar con el matrimonio infantil desde Amhara en Etiopía, Bihar en India y Leeds en el Reino Unido. Los parlamentarios podrían quedarse con pocas dudas de que el matrimonio infantil es un problema a escala mundial.

Que esta fue la primera vez que los parlamentarios del Reino Unido consideraron el matrimonio infantil es indicativo de que, si bien ha sido un tema ignorado durante mucho tiempo, es hora de que eso cambie. Reflexionando sobre la experiencia de la audiencia, un sobreviviente de matrimonio infantil dijo que era un alivio que por fin se prestara atención. Leigh Daynes de Plan UK pidió más ideas conjuntas sobre el matrimonio infantil por parte del gobierno y agregó que las ONG también podrían necesitar pensar si están trabajando juntas de manera efectiva.

La pregunta clave en el futuro es si el informe de la APPG después de la audiencia acumulará polvo o provocará una acción significativa sobre el matrimonio infantil por parte del gobierno del Reino Unido y otros.

Tenemos la oportunidad de pensar en cómo mejorar el apoyo y la coordinación entre las ONG y el gobierno para que los tipos de programas innovadores de los que se habla en la audiencia se puedan implementar en una escala mayor. Sabemos lo que se necesita para acabar con el matrimonio infantil, pero si queremos tener un impacto en las vidas de millones de niñas vulnerables al matrimonio infantil, debemos trabajar juntos para que eso suceda.

Lea el testimonio en la audiencia de la Dra. Jamela Saleh Al-Raiby, una reconocida pediatra y Viceministra de Salud Pública y Población de Yemen. El Dr. Al-Raiby es un defensor abierto de las cuestiones legales que se centran en el matrimonio infantil y presentó su testimonio en las audiencias parlamentarias del Reino Unido sobre matrimonio infantil.

Lea el testimonio presentado a la audiencia por Samjhana Phuyal, miembro activo de White Ribbon Alliance en Nepal y Oficial de Programas para el Centro de Unidad y Desarrollo de Mujeres Rurales. La abuela de Samjhana se casó con solo siete años y, como dice Samjhana, 'estaba destinada a sufrir muchas dificultades'.