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Las comunidades yemeníes se unen contra el matrimonio infantil

«¡Quiero ser profesor de inglés!»

"¡Un periodista!"

"¡Voy a ser un médico!"

Una docena de niñas yemeníes se sientan en el piso de un diwan en la aldea de Al Sawd, riendo tontamente y sonriendo tímidamente mientras describen lo que esperan estar haciendo en 10 años. Tienen entre 8 y 15 años y tienen la suerte de asistir a una de las pocas escuelas locales para niñas.

En este remoto rincón del noroeste de Yemen, la mayoría de sus compañeras ya terminaron sus estudios. Si bien este grupo aún puede permitirse el lujo de soñar, la triste realidad es que la mayoría de las niñas de su edad pronto se casarán, sin la oportunidad de completar su educación o tener una carrera.

Yemen es uno de los 20 países "candentes" para el matrimonio infantil, una nación musulmana conservadora donde una séptima parte de todas las niñas se casan a los 14 años y casi la mitad a los 17 años. En los distritos rurales, las niñas de tan solo 9 años suelen contraer matrimonio. La mayoría de los países «puntos calientes» se agrupan en África central, con otros focos en el sudeste asiático y América Central.

Varios factores han institucionalizado el matrimonio infantil. Para algunos, es una costumbre tribal. Para otros, el intercambio de hijas sin dote en «matrimonios comerciales» tiene sentido económico.

Independientemente de sus causas, el matrimonio infantil representa una violación de los derechos humanos y un problema de salud pública. Priva a las niñas de una infancia, aumenta su riesgo de abuso doméstico y las atrapa en un ciclo de pobreza.

Las consecuencias para la salud también son nefastas. Según la Organización Mundial de la Salud , la tasa de mortalidad materna es cinco veces más alta para las adolescentes menores de 15 años que para las mayores de 20, y los resultados de salud de sus bebés son igualmente pobres.

USAID ha enfrentado este problema con su programa " Safe Age of Marriage" (SAM) , diseñado para cambiar las normas sociales en torno al matrimonio precoz, la educación de las niñas y los derechos de los niños. En asociación con la Unión de Mujeres Yemeníes , el programa piloto se implementó en dos distritos de la gobernación de Amran a partir de 2009.

Líderes de la comunidad

Una tierra de caminos traicioneros y casas color polvo construidas en las estepas montañosas, los distritos de Al Sawd y Al Soodah en Amran representan algunas de las regiones más aisladas de Yemen. La mayoría de la población es analfabeta y el 71 por ciento de las madres se casan antes de los 18 años. En estas comunidades rurales, el apoyo de USAID capacitó a 40 líderes comunitarios sobre los beneficios sociales y de salud de retrasar el matrimonio. También les enseñó cómo compartir este conocimiento con otros.

«Los propios educadores comunitarios decidieron la mejor manera de hablar sobre el matrimonio precoz», explica Leah Freij, asesora principal de género del Proyecto de Ampliación de la Prestación de Servicios, financiado por USAID. «Fueron a las escuelas. Distribuyeron boletines. Hablaban con mujeres en sus hogares ».

También contaron con el apoyo de los Ministerios de Educación y Salud Pública y Población, que hablaron en ferias mensuales sobre la edad segura para contraer matrimonio. A medida que el programa ganaba terreno, incluso el gobernador de Amran se involucró, él personalmente premió a 12 «familias modelo» en una ceremonia no solo por retrasar los matrimonios de sus hijas, sino también por educarlas hasta el 12º grado.

Resultados de pilotaje

Los resultados iniciales de este piloto son prometedores. En un año, los educadores comunitarios llegaron a 29.000 personas, lo que llevó a un aumento del 18 por ciento en la conciencia de los beneficios de retrasar el matrimonio. El programa fue fundamental para prevenir 53 matrimonios de niñas.

Cambió la edad máxima del matrimonio de las niñas de 14 a 18 años en el área del proyecto. Varios aldeanos pidieron a los educadores comunitarios que los ayudaran a anular los matrimonios de sus hijas y, en un caso, un educador comunitario terminó un compromiso devolviendo él mismo la dote familiar. Además, el Ministerio de Dotación y Orientación de Amran ordenó a todos los líderes religiosos de la gobernación que hablaran sobre las consecuencias del matrimonio infantil en sus sermones de los viernes. No mucho después, toda la comunidad de Al Soodah juró prohibir el matrimonio infantil para las niñas menores de 18 años.

Las chicas solían pensar que había que elegir entre la educación y el matrimonio. Ahora ven que pueden tener ambos.

Leah Freij

"Este es un gran logro", dice Freij. "Esto está cambiando las normas sociales".

Según Dalia Al Eryani, coordinadora principal del programa, el mayor beneficio del programa es llevar información a un área que generalmente no la tiene. «Una mujer pensó que su hija estaba maldita porque seguía teniendo abortos espontáneos», relata. «Pasó de sanadora en sanadora. Cuando la hija cumplió 18 años, finalmente dio a luz a un niño sano. Cuando llegamos y hablamos sobre el matrimonio precoz, la mujer dijo: 'Oh, esto explica lo que le pasó a mi hija'. Es una verdadera revelación ».

El apoyo de USAID es parte de un esfuerzo más amplio para asegurar que los líderes comunitarios, incluidos los líderes religiosos y las parteras, estén informados y ayuden a los miembros de la comunidad a tomar decisiones acertadas para ellos y sus hijos, señala Sean Jones, director del programa técnico de USAID / Yemen.

Los educadores comunitarios y los líderes tradicionales siguen siendo tanto fuentes de información como modelos a seguir. Freij señala al educador de la comunidad que dirigió la discusión de las alumnas. Estaba casada y aún terminó la universidad con el apoyo de su esposo.

«Las chicas solían pensar que había que elegir entre la educación y el matrimonio», dice Freij. «Ahora ven que pueden tener ambos».

Publicado originalmente en la edición de febrero / marzo de USAID Frontlines Para obtener más información sobre los proyectos Ampliación de la prestación de servicios y Servicios básicos de salud, visite: www.esdproj.org .

El Proyecto Extending Service Delivery (ESD) es un Acuerdo de Cooperación entre Líder y Asociado de cinco años financiado por la Oficina de Salud Global de USAID. La ESD es administrada por Pathfinder International en asociación con IntraHealth International , Management Sciences for Health y Meridian Group International, Inc.

La Agencia Adventista de Desarrollo y Ayuda Internacional , el Instituto de Salud Reproductiva de la Universidad de Georgetown y Save the Children brindan asistencia técnica adicional.