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Mereso: la niña novia que está cambiando de actitud

Mereso (right) | Photo: World YWCA 2013

Esta fue una historia publicada originalmente en el sitio web African Voices de CNN .

Nueve de los 10 países con las tasas más altas de matrimonio infantil se encuentran en África: Níger, Chad y República Centroafricana, Guinea, Mozambique, Malí, Burkina Faso y Sudán del Sur y Malawi.

Mi país, Tanzania, no figura en la lista. Pero en comunidades maasai tradicionales como la mía, casar niñas es muy común.

Me casé a los 13 años con un hombre de 70 años.

Sucedió durante las vacaciones de Navidad. Mi padre le dijo a mi escuela que había muerto. Incluso si no lo hubiera hecho, me habría visto obligada a irme cuando quedé embarazada porque esa era la ley en ese momento.

Di a luz a mi primer hijo en un año. No tuve atención prenatal profesional ni asistencia médica capacitada durante el parto. Tuve que depender de mi esposo y sus otras esposas para que me guiaran. Fue una experiencia muy dolorosa. Cada vez que me quedaba embarazada después de eso, me sentía enferma y asustada. Debido a todos estos partos difíciles, tengo dificultades para controlar mi vejiga y puede ser doloroso orinar.

Hoy, soy madre de cinco hijos a los 29 años.

En comunidades como la mía, la edad no se entiende como un número. Nuestros valores tradicionales dictan que las niñas están destinadas al matrimonio, y cuando los hombres deciden que estamos biológicamente preparados, estamos casados.

El matrimonio es a veces una forma de formar y consolidar relaciones. Pero también es una forma de ganar dinero.

Mi familia recibió un premio por la novia de mi esposo y luego me llevó para convertirme en una de sus esposas. Me pegaba con regularidad, por lo que huí de regreso a mi pueblo. Pero mi padre y mi hermano me dijeron que el precio estaba pagado, que esta ya no era mi casa, que tenía que volver.

No fue hasta hace seis años que pude hacerme cargo de mi propio destino.

Me escapé a la ciudad de Arusha y conocí a Rebecca, una voluntaria de la Asociación Cristiana de Mujeres Jóvenes (YWCA) . A través del asesoramiento, los talleres y la amistad, gané más confianza en mi propia voz y aprendí a mantenerme.

Cuando regresé a mi pueblo, encontré un aliado: uno de los líderes de nuestra comunidad, llamado Abraham. En su propia familia extendida, las niñas huían de los matrimonios forzados. Se sintió obligado a apoyarlos dándoles refugio y comida. En silencio, las estaba animando a ir a la escuela con la esperanza de que fuera una forma de sacar a las niñas de su situación.

Cuando se enteró de cómo pude encontrar apoyo en la YWCA, se sintió inspirado. Saber que habría lugares para que las niñas pudieran ir fuera de sus comunidades lo ayudó a convencerlo de que estarían bien si abandonaban su matrimonio.

Pero amo a mi familia y mi comunidad, y no quería irme como respuesta. Así que establecí una YWCA en mi pueblo y, poco a poco, se están produciendo cambios.

Algunos hombres y niños no están contentos con lo que estoy haciendo. Tengo que estar rodeado de otros todo el tiempo para protegerme del acoso. No sé si mi propio padre lo aprobaría si todavía estuviera vivo.

Pero muchos están reconociendo que este es el camino a seguir: que las niñas tienen valor más allá del matrimonio. Que podemos ganar dinero y contribuir más a nuestras comunidades cuando permanecemos en la escuela.

Mi hermano solía pensar que estaba equivocado al dejar a mi marido. Pero al ver lo bien que me va vendiendo joyas y ropa tradicional masai, está empezando a respetar mi elección. Ya no me pega, pero todavía no me deja acceder a ninguna de las granjas de mi padre. Afortunadamente, tengo partidarios en mi comunidad que me ayudan a darme otras opciones para cultivar alimentos para mis hijos. Creo que mi relación con mi hermano mejorará con el tiempo. Todavía estoy trabajando en ello.

Mi madre está muy orgullosa. Ella solía temer que mi desobediencia a mi esposo se reflejara mal en ella y fuera expulsada de la comunidad. Pero ahora ve que soy bienvenida y respetada y está muy feliz de tenerme de vuelta en su vida.

Cuando las actitudes comienzan a cambiar dentro de las comunidades de esta manera, la gente comienza a tener esperanza. Y los políticos ganan más coraje para actuar. Sin el apoyo de los líderes comunitarios, los parlamentarios temen que la aprobación de leyes les cueste votos y que pierdan el poder para hacer alguna diferencia.

Del mismo modo, la aprobación de leyes no garantiza que las niñas estén protegidas a menos que cuenten con el apoyo de la comunidad: 158 países han establecido la edad legal para contraer matrimonio en 18 años, pero las comunidades simplemente ignoran las leyes en las que casarse con niños y niñas adolescentes es una práctica común.

En la lucha contra el matrimonio infantil, la batalla más grande es encontrar a aquellos que estén listos para el cambio y darles el valor para hablar con los demás.

Aquellos de nosotros que creemos en el poder de las niñas, que hemos visto lo que pueden hacer cuando tienen opciones, tenemos que decírselo a todo el mundo. Necesitamos enseñar a las niñas que está bien decir que no a casarse antes de que estén listas y que hay lugares a los que pueden ir si tienen que huir.

Necesitamos hablar con las familias sobre las diferentes formas en que sus niñas pueden contribuir a su sustento, para que el matrimonio no sea visto como la única opción.

Necesitamos mostrar a los líderes comunitarios ejemplos de niñas que se han quedado en la escuela, han aprendido habilidades y han ayudado a desarrollar sus economías locales.

Necesitamos convencer a los políticos de que deben aprobar leyes para proteger y empoderar a las niñas, y que la gente las apoyará si lo hacen.

Y necesitamos compartir nuestras historias de éxito con el mundo. Porque la gente necesita saber que luchamos por el cambio y que pueden unirse a nosotros en sus propios países y comunidades.

El cambio es posible cuando creemos en los demás. Soy una prueba viviente.